A- A+ Ahora puede cambiar de capítulo pulsando dos veces las teclas de navegación izquierda y derecha, espero lo disfruten.

Paladín, Ray Starling

“Gardranda y Gouz-Maise, ¿huh?” dijo Shu. “Parece que has pasado por cosas muy extrañas, Ray”

“¿Tú crees?” Pregunté.

En la conocida dulcería, mi hermano y yo tuvimos una pequeña charla sobre lo que había sucedido hasta entonces. Como todavía estaba lleno por los sándwiches de antes, lo único que pedí para esta charla fue té.

Nemesis, por otro lado, estaba comiendo como siempre lo hacía.

¿Qué demonios le pasa a tu estómago? Pensé… “El encuentro con los UBMs es raro, e incluso los épicos son muy difíciles”, dijo. “No todos los días se encuentra a alguien que lucha y lo mata no mucho tiempo después de entrar en Infinite Dendrogram”

Shu se metió en la boca unos panqueques cubiertos de miel. Por supuesto, no se olvidó de usar un tenedor. Me impresionó que pudiera hacerlo con sus manos de oso, pero luego pensé que probablemente era más fácil que usar una gatling.

Además, la imagen general de un oso sentado en una silla y comiendo panqueques cubiertos de miel era bastante esplendida. También parecía bastante lindo. Por lo menos, para cualquiera que no supiera que la persona dentro del traje era un hombre de unos veinte años.

“Bueno, probablemente no soy el indicado para hablar, considerando que maté a mi primer UBM cuando estaba en mi primer trabajo de bajo rango”, continuó.

“¿Huh?”

“También fue la época en que conocí a Figgy”, dijo. “Nos perdimos en cierto campo y tuvimos que luchar contra dos UBMs…”

“¿DOS?”

Inmediatamente empecé a imaginarme luchando contra Gardranda y Gouz-Maise al mismo tiempo.

No, pensé que sería desesperante. Incluso como estaba ahora, me matarían fácilmente.

“¿Así que tú y Fígaro fueron dos contra dos contra ellos?” Pregunté.

“No” respondió.

“Oh, entonces, así que Figaro no fue el único que ayudó”

“Equivocado otra vez. Los dos fuimos contra ellos uno a uno”

¿Disculpa?

“Separarlos fue un verdadero dolor, y realmente tuve que usar mi cabeza para ganar…”

“Espera. Dijiste que aún estabas en tu primer trabajo de bajo rango, ¿verdad?” Pregunté.

“Sí”

“¿Qué hay de Fígaro?”

“Él también estaba en su primer trabajo, Gladiador. Ni siquiera era nivel 50”

“…¿Qué pasa con sus Embryos?”

“Ambos estaban en sus terceras formas. Y no, ninguno de ellos tenía habilidades para matar gigantes como las de Nemesis”

Me quedé atónito en el silencio. Probablemente no estoy en posición de pensar esto, pero ¿cómo diablos lo hicieron? Quiero decir, ni siquiera tenían el apoyo que yo tenía. Además, dice que ocurrió cuando él -uno de los primeros jugadores- estaba en su primer trabajo. ¿No significa eso que fueron de los primeros maestros que vencieron a los UBMs?

“De todas formas, profundizar en esto significaría revelar las capacidades del Embryo de Figgy”, dijo. “Soy muy reacio a la idea de dar esta información yo mismo, así que sólo te la explicaré después de que tú mismo la entiendas más o menos”

“Bueno, entonces supongo que no lo presionaré”, me encogí de hombros.

Esta ciudad de duelos era la ciudad natal de Fígaro, y siendo él el rey local de las arenas, la gente de aquí tenía mucha información sobre él.

Sin embargo, había una decisiva falta de conocimiento sobre su Embryo. Sus poderes, su forma e incluso su categoría eran un gran misterio para todos. Los otros de los Tres Grandes del Reino de Altar no eran así en ese aspecto. El Embryo del Rey de la Destrucción se suponía que era un acorazado, mientras que el de la Sacerdotisa Superior era ampliamente conocida por ser la noche de luna. Sin embargo, no se sabía absolutamente nada sobre el Embryo del Gladiador Superior.

Había visto a Figaro luchar contra los asesinos de jugadores en el vídeo que Marie me había mostrado, pero incluso entonces, no había visto ni una pizca de las habilidades de su Embryo.

Si el acontecimiento al que Shu se refería estaba relacionado con la verdad que había detrás de él, podía entender totalmente por qué no quería hablar de ello.

“Pero tú lo sabes, ¿eh, hermano?” Pregunté.

“Figgy y yo nos conocemos desde hace mucho tiempo, después de todo” respondió. “Cuatro años enteros según los estándares de Dendro”

“Ya veo. Supongo que también sabes por qué está tan obsesionado con ir en solitario”

“Sí, pero hablar de eso significaría comprometer su privacidad, así que no lo explicaré” dijo.

“Está bien. Entonces, no presionaré”

Probablemente fue el núcleo de la razón por la que Fígaro había dicho que no estaba “interesado en las batallas descuidadas” y se negó a participar en la guerra. Quería saberlo, pero si era algo privado, no podía profundizar más.

“Debo decir que parece estar bastante bien informado, Hermano Oso”, comentó Nemesis.

“Bueno, sucede de manera natural cuando se ha sido un jugador de larga trayectoria” se encogió de hombros.

“Esto me ha estado molestando por un tiempo… ¿cuántas horas al día pasas aquí?” Pregunté.

Siendo el neo-NEET injustamente rico que era, Shu tenía todo el tiempo del mundo, así que no pude evitar preguntarme. (Neo- Neet: Personas jóvenes sin trabajo, pero con ingresos)

“Sé lo que estás pensando, pero no, estoy llevando una vida muy saludable”, dijo.

“¿Saludable, como…?” Yo lo incité.

“Nunca dejo de hacer tres comidas al día, tomar un baño, ir al baño y pasar una hora entrenando para mantenerme musculoso y estético”

“¡Básicamente estás diciendo que pasas el resto de tu tiempo aquí!”

¡Eso no es muy diferente de un HikiNeet sudoroso! Pensé…

“Bueno, en realidad no tengo nada que quiera hacer fuera de aquí, así que como sea”, dijo.

“Con el tiempo y el dinero que tienes, podrías fácilmente entrar en una relación”

Mamá probablemente quiera ser abuela ahora, pensé. Fui estudiante de secundaria hasta hace poco, así que era demasiado pronto para mí. En cuanto a mi hermana mayor… bueno… uhh…

De todos modos, Shu es el que está más cerca de casarse… pero por lo que parece, eso no sucederá por un tiempo.

Pasó una hora mientras hablábamos de esto y aquello.

“De todos modos, tengo que ir a un lugar, así que me iré ahora” dijo Shu al final.

“Bueno, está bien,” respondí. “Nos vemos en el espectáculo”

“Sí. Estoy muy emocionado de conocer a tus amigos” Y con eso, se fue.

En la mesa, había una suma de dinero considerablemente grande. Teniendo en cuenta la enorme recompensa que había obtenido, había planeado ser yo quien pagara por ambos, pero él había querido presumir y había terminado haciéndolo antes de que yo tuviera la oportunidad. Con gusto acepté su generosidad.

Además, cerca del 90% del dinero que debíamos se debía a la comida de Nemesis. Era bastante preocupante cómo la cantidad que comía parecía aumentar gradualmente. Para alguien que lleva el nombre de una diosa del castigo divino, seguro que disfrutaba complaciendo el pecado mortal de la gula.

“Oh, pero te equivocas, Ray”, leyó mis pensamientos y dijo.

“¿Cómo?” Pregunté.

“’Gula’ se refiere al desperdicio de comida a través del consumo imprudente. Yo, sin embargo, saboreo y disfruto cada bocado antes de que se convierta en parte de mi carne. ¡Por lo tanto, no soy una glotona, sino una gourmet!”

“Está bien, entonces está bien”, dije. “Sin embargo, déjame preguntarte una cosa”

“Adelante”

“¿Cuánto peso ganarías si todo se convirtiera en parte de tu carne?”

Hablar con las chicas sobre su peso no es lo más agradable que puedo hacer, pero ver sus hábitos alimenticios es un poco problemático.

“No hay necesidad de preocuparse”, dijo. “Soy un Embryo, ¿recuerdas? Mi forma y peso no cambian fácilmente”

“Ciiierto. No es eso genial”

“¿A qué viene el sarcasmo?”

Sin embargo, su forma y peso cambian mucho cuando se pasa a sus otras formas.

“Entonces, espera, ¿todos los Embryos son grandes comedores o qué?” Pregunté.

“Incorrecto”, dijo una voz que venía de mi lado. “Ser un Embryo no tiene nada que ver con ser un gran comedor. No soy uno, después de todo. Que Nemesis sea glotona es su propio problema. Lo cual es bueno, ya que no me gustaría tener un estómago tan monstruoso como parte de mis estadísticas básicas”

“Ya veo”, murmuré. Ahora que lo pienso, a pesar de que le gustan las cosas ridículamente picantes, el Embryo Babi come cantidades normales de comida. Con toda honestidad, sus gustos blasfemos parecen un poco más normales que la gran comelona de Nemesis…

“…Espera, ¡¿qué?!” Salte, asombrado.

“¡¿Hm?!” Nemesis añadió.

“Hola”, dijo la chica totalmente blanca que está sentada a mi lado. Era el Embryo de Hugo, Cyco.

“El número de platos apilados junto a Nemesis es aterrador. No creo que pueda manejar ni siquiera el 5% de ellos”, dijo antes de morder un puro pastel de queso blanco sin hornear.

Su tono era tan monótono y desinteresado como la última vez que la escuché hablar. Parecía que ya llevaba un tiempo en este establecimiento, pero a pesar de que su apariencia destacaba tanto, no la había notado para nada

¿Estaba realmente tan centrado en mi comida con Shu y Nemesis? Pensé.

“Pareces confundido” dijo ella. “El secreto de esto es el hecho de que tengo la habilidad de Manipulación de Presencia. Hasta cierto punto, puedo evitar que me destaque”

“Sin embargo, ¿por qué hiciste eso?” Pregunté.

“Te he sorprendido, ¿verdad?”

“Bueno, sí”

Mi respuesta le hizo poner la sonrisa más presumida y autocomplaciente antes de volver a morder su pastel.

…¿Eh? ¿Realmente sólo quería sorprendernos? “Tan difícil de leer como siempre, esta chica,” comentó Nemesis.

En serio. Aunque era una amiga que había ayudado en la eliminación de la banda Gouz-Maise, todavía no sabía qué tipo de persona era.

“Cyco”, me dirigí a ella. “¿No está Hugo contigo?”

“Debería estar aquí pronto”, respondió ella. “Nos separamos para la búsqueda, pero acabo de decirle telepáticamente dónde estamos, así que sólo espera”

Cuando estaba a punto de preguntar qué buscaban, oí abrirse la puerta y sonar el cascabel de la tienda. El que entró en el establecimiento era un hombre conocido que llevaba un traje de piloto militarista.

“Saludos, Ray”, dijo. “Creo que debo agradecer a Dios por encontrarte de nuevo, sano y salvo”. Fue Hugo, actuando tan exageradamente, afectuoso y presumido como siempre.

Hombre, estoy seguro de que hoy he encontrado a mucha gente conocida, pensé.

La tienda había entrado en sus horas pico, y cuanto más lleno estaba, más Maestros y personas de aspecto extranjero vi.

“¡Es delicioso! ¡El wiki tenía razón! ¡Los dulces aquí son geniales!” gritó una joven detrás mío.

“…I-Io, e-eres demasiado ruidosa…” dijo una de sus amigas. “Tarta de melocotón, 80 puntos. Tarta de melocotón, 76 puntos. Pastel de queso sin hornear… 95 puntos”

Esas chicas jóvenes se estaban poniendo ruidosas en la mesa detrás de mí.

A mi izquierda, un hombre de aspecto árabe, con turbante y todo, estaba anotando algo. “Oh, hay cosas para llevar aquí. Creo que encontré mis souvenirs para Yumeji y Carl. Aunque son perecederos, durarán muy bien en un inventario con buena capacidad de conservación. En cuanto a Albert… debería comprarle algo que no sea comida”

Luego había un grupo de aspecto ruda con una bestial armadura de cuero y un grupo de hombres machos en pañuelos que rodeaban a una chica con un sombrero pirata. Claramente, los clientes eran mucho más variados hoy de lo que habían sido ayer. Sólo puedo suponer que todos se habían reunido para ver el evento de esta noche. Y como esta tienda está en la misma ciudad que la arena, incluso aquellos que no encajaban entre sus clientes habituales habían venido a disfrutar de algunos dulces.

“Este es un lugar bastante popular, ¿no?” Dije.

“Así es” asintió Hugo. “Tanto los tians como los maestros la reconocen como una gran tienda de dulces”

“Tarta de queso sin hornear, mousse de yogur, helado suave… Delicioso” acordó Cyco.

Ambos parecían bastante satisfechos con este establecimiento. Aunque parece que Cyco sólo come cosas blancas, por alguna razón.

De todos modos, como Hugo y yo nos habíamos vuelto a encontrar, le hablé de la recompensa.

“Nunca hubiera esperado que la recompensa fuera tan grande” dijo. “Verdaderamente sorprendente”

Su reacción fue natural. 80.000.000 lir era una asombrosa cantidad de dinero.

“Ahora, sobre la división…” Dije.

 

“Como escribí en mi carta, tengo la intención de rechazarla… pero no parece que estés de acuerdo con eso, ¿verdad?”

“Diablos no” dije. Guardar tan vastas riquezas para mí mismo era demasiado para mí.

“Dividámoslo por la mitad”

“No, estaré bien con sólo una moneda”, dijo Hugo. “Ya la rechacé una vez, después de todo. Y aun así, se siente demasiado para mí”

“¿En serio?” Pregunté. Cuando se trató de la recompensa de la Bande Gouz-Maise, todo lo que realmente merecía era la parte de Maise, así que realmente quería que tomara más.

“Eres desinteresado y honesto hasta la médula, ¿no?” dijo Hugo. “Podrías haber elegido no informarme y quedarte con el dinero para ti”

“¿Por qué le mentiría a un amigo de esa manera?” Pregunté.

Por alguna razón, mi pregunta hizo que Hugo desviara la mirada.

¿Qué es lo que pasa? Pensé.

“Oh, también, esto es algo que ocurrió en la oficina de caballeros…” Le dije que les había pedido a los caballeros que usaran los tesoros que la banda había dejado para la caridad.

“Me parece bien”, dijo. “Yo probablemente habría hecho lo mismo”

Bueno, es un alivio, pensé. Tal como me imaginé, él y yo compartimos una forma de pensar.

“En efecto”, acordó Nemesis. “Ustedes dos son bastante parecidos”. Ambos somos maestros de doncella, después de todo.

Con eso, la conversación sobre la recompensa terminó, y le di a Hugo su parte del dinero.

Lo bueno es que nada de eso fue robado por un ladrón o algo así…

Realmente espero que no haya ninguno en la tienda… Pensé.

“Ya está, ahora tengo mi parte de la recompensa” dijo Hugo.

“Gracias. Compensará al destruido Marshall II”

“Oh… De todos modos, ¿cuánto cuestan esas cosas?” Pregunté.

“10.000.000 lir”

“¡¿D-DIEZ?!” Grité.

¡No tenía ni idea de que fuera tan lujoso!

“Con una afinación especial y extras, puede fácilmente sobrepasar los 20.000.000 lir”, añadió Hugo. Señaló el inventario donde acababa de poner los 20.000.000 de lir que le había dado, sus ojos aún insistían en que la destrucción del Magingear no iba a entrar en los gastos necesarios y que en realidad no necesitaba más de la recompensa.

“Aun así, es un equipo bastante caro”, dijo Hugo. “También, ese es el precio original, exclusivo para nosotros los miembros del clan del Triángulo de la Sabiduría. En el mercado estándar de Dryfe, su precio es el doble. Ese número se duplica o triplica una vez más cuando hablamos de las máquinas que se han filtrado a Caldina”

No tenía ni idea de si debiese sorprenderme más por el inmenso precio original o por lo mucho que podría aumentar.

“El precio es el mayor problema con un Marshall II, y con los Magingears humanoides en general”, añadió. “Las máquinas son generalmente tan fuertes como los Demi-Dragones, pero los monstruos Demi-Dragones domesticados reales sólo cuestan alrededor de 3.000.000”. Una notable diferencia.

Así que eso es lo que cuestan los Demi-Dragones, ¿eh? Pensé. ¿Quizás debería comprar uno junto con un carruaje? Por otra parte, tengo a Silver, así que tal vez no lo necesito.

“Aun así, los Magingears no están sin sus ventajas”, dijo Hugo. “Por ejemplo, no usan ninguna capacidad de subordinación y pueden ser producidos en masa siempre que haya materiales y fondos”

Cualquier “Demi-Dragón” se consideraba equivalente a un grupo completo de personas con trabajos de bajo rango. Ser capaz de crear tales cosas era algo muy importante. Podía ver totalmente por qué eran tan costosos.

“Sí” asentí con la cabeza. “Los monstruos son criaturas vivas, y seguro que no puedes producirlas sólo con los materiales y el dinero”

“…Cierto” asintió.

“También dijo algo acerca de que Caldina también los vendía. ¿Puedes explicarlo?”

“Claro” dijo. “Caldina importa y vende artículos especiales de todos los países, incluso si no los están exportando. Magingears de Dryfe, barcos de Granvaloa, objetos del laberinto de tumbas del Altar, armamento de Tenchi, objetos mágicos de Huang He y Legendaria, etc. El principal argumento de venta de Caldina es que, mientras se tenga el dinero, se pueden comprar productos de todos los países. Incluso tu posición social depende de cuánto ofrezcas”

“El dinero lo es todo: el país”, ¿huh? Pensé.

“Debido a eso, muchos jugadores de alto nivel con carteras gordas se mudaron allí… lo que ha resultado en que tengan más superiores que cualquier otro país”, murmuró Hugo, claramente preocupado por lo que acababa de decir.

” ‘La mayoría’, ¿cómo…?” Yo lo incité.

“Nueve superiores” respondió. “La fuerza más fuerte a disposición de cualquier país”

“…Maldición, eso es mucho.” El Reino de Altar tenía cuatro, y nueve era más del doble de ese número. Pensando en eso, añadí, “Oh sí, en la guerra, Dryfe-“

“Abrumó a Altar, pero pronto fue invadido por Caldina”, me interrumpió y me explicó.

“Los superiores de Dryfe tuvieron que abandonar las líneas del frente para defenderse de esos ataques, permitiendo que Altar se mantuviera”

Y por eso el reino había seguido existiendo incluso después de una guerra en la que no había participado ninguno de sus superiores. Claro que Altar no tenía el poder suficiente para retomar las tierras tomadas por Dryfe pero, aun así.

“Antes de la guerra, había una gran fiesta en Dryfe para celebrar la inevitable victoria, pero el resultado fue tan inadecuado que el encargado de los asuntos internos del país -el Primer Ministro Vigoma- se quedó sin palabras”, dijo Hugo. “Por cierto, Dryfe sólo tiene fondos suficientes para comprar la ayuda de Maestros una vez más. Cualquier cosa más allá de eso haría que la economía se derrumbara”

“¿Estás seguro de que puedes decirme eso?” Pregunté.

“Esa es información interna que está disponible para Maestros tan humildes como yo. Lo ves muy a menudo en las páginas de anuncios online, también. Que yo te lo revele no significa mucho”

“Oh, ya veo…”

“De todos modos, para ganar esta guerra, Dryfe tiene que ocupar el Reino de Altar antes de que Caldina intervenga o fusionarse con el país a través de métodos pacíficos”

Bueno, este último caso no es imposible, considerando que el reino se ha debilitado y ciertamente no está en buena forma para participar en una guerra duradera, pensé.

Para bien o para mal, Caldina había actuado como un freno para impedir que Dryfe hiciera lo que quisiera.

…Aun así, no les tenía mucho cariño, considerando su implicación con la Banda de Gouz-Maise.

“Por cierto,” Hugo volvió a hablar. “Caldina también fue la razón por la que Legendaria, aliado de Altar, no participó en la guerra. Al estar al sur de Altar, el país está lejos de Dryfe, pero está muy cerca de Caldina, que cubre toda la zona desértica del centro del continente. Si Legendaria hubiera enviado a sus superiores o tians con trabajos superiores para ayudar en la guerra, Caldina habría aprovechado la oportunidad para apoderarse de ella. La razón por la que Caldina intervino en la guerra fue para evitar que Dryfe se fusionara con Altar, impidiendo así que nuestro país ganara el impulso necesario para conquistar todo el continente. Sin embargo, el propio Caldina está planeando exactamente lo mismo”

¿Así que hay dos países compitiendo por la dominación mundial? Estos son tiempos turbulentos.

“La razón por la que Caldina sólo invade países que muestran una apertura es porque está en el centro del continente” dijo Hugo.

Geopolítica básica. Además de Granvaloa, que estaba en el océano, los países del mundo podían dividirse verticalmente en tres partes, como una bandera francesa o italiana. A la izquierda estaban los tres países occidentales: el Imperio de Dryfe en el norte, el Reino de Altar al sur de él, y Legendaria aún más abajo. En el centro, estaba la Unión Ciudad-Estado de Caldina. Y a la derecha, estaba el Imperio Huang He y Tenchi – la nación insular que estaba relativamente cerca del continente.

“Dryfe, Altar y Legendaria al oeste y Huang He al este, sin mencionar a la nación marítima de Granvaloa”, dijo Hugo. “Está rodeada. Si Caldina se concentrara en atacar algo, los demás países aprovecharían la oportunidad para tomar su tierra. Tienen muchas razones para hacerlo, después de todo”

“Un poco de estancamiento allí, ¿huh?” Dije. Y la única forma real de que la situación salga de este punto muerto sería la guerra entre Altar y Dryfe.

“…Esto puede ser un poco tardío, pero ¿por qué eres tan informal en tu aspecto?” Añadí.

“¿Cómo?” Preguntó Hugo.

“¿No es ese el uniforme militar de Dryfe o algo así?” Pregunté.

Hugo llevaba exactamente la misma ropa que ayer- lo que parecían un uniforme militar mezclado con un traje de piloto. Considerando las afiliaciones de Hugo, no es necesario decir a qué ejército pertenecía el uniforme. Por lo tanto, usarlo en este país no parecía una buena idea.

“No, este no es el equipamiento oficial de Dryfe” dijo. “Es el traje de GodFrame Grand Marshall”

“GodFrame Gra… ¿qué?”

“GodFrame Grand Marshall”

Bueno, si eso no suena como un nombre para un show de mechas…

“¿Cuándo salió al aire ese anime?” Pregunté. Asumiendo que Hugo era francés, podría haber sido una caricatura del oeste…

“No es un anime” respondió. “Es un manga dibujado por un pintor perteneciente al Triángulo de la Sabiduría”

“¿Dibujado… aquí?”

“En este mundo, sí.”

Hugo comenzó a explicar cómo había llegado a ser el manga.

Después de demasiados problemas para contarlos, el Triángulo de la Sabiduría finalmente había terminado su primer robot Magingear listo para la batalla, el Marshall II. Siendo un grupo de personas que se habían reunido con el único propósito de crear un robot directamente de un mecha anime, se habían vuelto absolutamente locos por ello.

Aunque la mayoría se había animado a seguir mejorando sus robots, algunos se habían motivado para hacer otras cosas. Uno de los miembros del clan había usado las habilidades de su trabajo de Pintor para dibujar un diseño de Marshall II de aspecto genial.

A partir de ahí, otro miembro empezó a dibujar un manga.

Los que no podían dibujar habían empezado a escribir novelas o a crear modelos, mientras que algunos habían llegado a componer temas de apertura y bandas sonoras.

Con el creciente número de miembros del clan, esta reacción en cadena había continuado hasta convertirse en una producción considerablemente grande.

El Triángulo de la Sabiduría era más o menos una reunión de fans del mecha anime. Tener un Marshall II como referencia había fortalecido sus fuegos internos y les había instado a crear varias obras creativas. Había llegado al punto en que ahora dedicaban un área entera de su sede sólo para dicha producción. Y entre las cosas que produjeron estaba la ropa basada en el traje de un piloto del manga – la misma que Hugo estaba usando ahora mismo.

“Así que estás constantemente haciendo cosplay, ¿huh?” Pregunté.

“En realidad fue hecho por un hábil artesano, así que las estadísticas son buenas también”, dijo. “Se considera el uniforme de los pilotos del Triángulo de la Sabiduría. Aun así, no es muy conocido fuera de nuestro círculo íntimo, así que puedo llevarlo en este país sin ningún problema”

“¿Las estadísticas son buenas?” Pregunté.

“No es tan bueno como los de las recompensas especiales, pero sin duda es una de las mejores cosas que puedo llevar a mi nivel”

Sólo podía imaginar la cantidad de pasión que habían puesto en el traje. Nada podría detener a una persona cuando profundizaban en algo que les gustaba.

“¿Y qué hay de ti?” Pregunté. “¿Te uniste al Triángulo de la Sabiduría porque eres un fanático de los mechas?”

“No”. Agitó la cabeza. “Me uní al clan porque conozco al líder. De hecho, empecé en Infinite Dendrogram porque él me invitó”

Bueno, ¿no te suena familiar? Me pareció. Empecé en el Reino del Altar porque mi hermano me lo dijo.

“Está bien, yo también tengo algunas cosas que quiero saber” -dijo Hugo. “Tengo especial curiosidad por los detalles de la lucha contra Gouz-Maise”

“Claro, te lo diré”, asentí con la cabeza. “Después de que tú y Cyco escaparan con los niños, Nemesis y yo…”

Después de eso, Hugo y yo continuamos intercambiando información o simplemente charlando inútilmente por un tiempo.

“Oh, es hora”, dije. Antes de que me diera cuenta, apenas quedaba una hora para que comenzara el evento. Ya no tenía tiempo para ir de compras donde Alejandro, así que lo reprogramé para mañana.

“¿Pasa algo?” preguntó Hugo.

“Sí, tengo en mis manos una entrada para el evento”, dije. “En la arena central, habrá un encuentro entre Fígaro y Huang He’s Xunyu – dos Superiores. ¿Sabes acerca de eso?”

“Sí. De hecho, probablemente es por lo que todos los Maestros de esta ciudad están aquí”

“¿Vas a verlo también?” Pregunté.

“…Podrías decirse que si”

“Oh, entonces podríamos encontrarnos en la arena”

Hugo no dijo nada. Parecía estar pensando sobre algo.

¿Dije algo extraño? Me pregunté.

“Ray, hay algo que quiero que guardes en un rincón de tu mente”, dijo antes de respirar profundamente y continuar. “Es el oeste”

” ‘Es’, ¿cómo…?” Levanté una ceja, sin entender lo que quería decir.

“No es nada importante”, dijo. “¿Sabes cómo los luchadores en los combates de la gran arena entran por el este y el oeste? Bueno, el trato principal de hoy, el Gladiador Superior, Figaro, entrará por el lado oeste”

“¿Es así cómo funciona? Nunca había visto un encuentro, así que no lo sabía” dije, sin poder quitarme de encima la sensación de que Hugo estaba ocultando algo. “De todas formas, ahora voy a la arena”

“Ya veo”, dijo Hugo. “Cyco y yo esperaremos un poco más”

“Muy bien, entonces. Supongo que esto es un adiós por ahora. Oh, ¿deberíamos agregarnos a nuestras listas de amigos?” Pregunté. Si alguna vez tuviéramos negocios entre nosotros, saber si la otra persona está en línea o no podría ser de gran ayuda.

“Ahora no”, respondió. “Hagámoslo la próxima vez que nos veamos… o la vez siguiente”

“Hmm. Bueno, eso está bien para mí” Parecía que teníamos algún tipo de vínculo, así que no dudé que nos volveríamos a encontrar.

“Hasta entonces, Ray” dijo.

“Nos veremos de nuevo, Nemesis”, añadió Cyco.

“Sí, hasta luego, Hugo” dije.

“Hasta que nuestros caminos se vuelvan a cruzar, Cyco”, añadió Nemesis.

◇◆◇

“Hey, Hugo. ¿Estuvo bien decirle eso?” Preguntó Cyco.

No dije nada.

“¿No es eso lo que llaman ‘filtrar información’?” ella insistió.

“Puede ser”, admití.

“¿No quieres el plan?”, preguntó.

“…Tal vez, tal vez no”, dije. “Con toda honestidad, yo mismo no estoy seguro”

“¿No lo estás?”

Sacudí la cabeza. “Ciertamente quiero ayudar a cumplir sus deseos. Si no lo hiciera, mi existencia como Hugo no tendría sentido. Sin embargo, tampoco puedo ignorar a las mujeres en apuros”

“Qué antinomia” (Nt: significa paradoja o contradicción irresoluble)

” ‘Antinomia’… es una buena palabra para eso. Le di a Ray la información, pero eso es todo lo que hice. Que él actúe en ello o la procese como una charla ociosa no me importa. Como parte del plan, sólo haré lo que deba hacer”

“Entonces te ayudaré a hacer lo que sea que hagas” dijo Cyco.

“Gracias” Asentí.

 

Interludio: Antes del Festival

Capital real Altea, Casa de Huéspedes del Estado,

En cierta parte del distrito noble de la capital real, había un edificio destinado a alojar a los invitados de honor de tierras extranjeras. Una de sus habitaciones tenía actualmente tres personas en ella.

La primera de ellas era un joven postrado en la cama con una máscara cubriendo la parte inferior de su cara. La bolsa de hielo en su frente y la tos ocasional hacían evidente que tenía una condición similar a un resfriado o una gripe.

La segunda persona era una joven mujer que estaba de pie junto a la cama del joven, con un aspecto obviamente preocupado. Sus gafas gruesas daban a entender que era miope, y la hacían parecer una persona apagada.

La tercera persona era anormalmente alta, hasta el punto de hacer que alguien se preguntara si ese individuo era realmente una persona.

El techo del dormitorio era alto -quizás superando los cuatro metros- y, sin embargo, la cabeza de la criatura casi lo tocaba. Naturalmente, era una visión extraña, pero a las otras dos personas no parecía importarles.

La primera persona era Canglong, tercer príncipe del Imperio Huang He. La segunda era Lan Meihai, embajadora de Huang He. Y el tercero era el Maestro Jiangshi Xunyu, uno de los Superiores de Huang He.

Canglong tosió y tosió. “Lo siento, Maestro Xunyu” dijo. “Quería ver el encuentro y animarte, pero claramente no estoy en condiciones de hacerlo…”

“Está biEN”. Descansa hasta que estés saludable”, dijo Xunyu en respuesta. “Pero hombre, verte postrado en la caMa es sólo…” El jiangshi suspiró tan fuerte que el talismán que cubría la cara no sirvió de nada para ocultarlo.

“Sí. Lo encuentro bastante curioso, también…” murmuró el príncipe. “Pero al menos, puedo estar contento de que no te hayas enfermado, también”

Poco después del largo viaje de Huang He a la capital real del Reino, Canglong se había convertido en parte de una epidemia.

“Epidemia” era un término usado para describir cualquier enfermedad repentina que se propagara entre los débiles y fuertes por igual. Los Maestros lo vieron como un evento de Infintie Dendrogram, irregular y generalizado. Hubo muchas y variadas Epidemias que cubrieron muchas áreas grandes, creando sufrimiento tanto entre los Maestros como entre los Tians. Aunque algunas desaparecieron con el paso del tiempo, otras requirieron métodos especiales de curación como vacunas o magia de curación disponibles sólo para Trabajos Superiores.

Las epidemias ignoraban completamente todas las estadísticas y resistencias. Incluso los Maestros de alto nivel se quedaban postrados en la cama o simplemente se desconectaban hasta que la enfermedad desaparecía. Se consideraban desastres naturales por encima del conocimiento humano.

No hace falta decir que fue bastante fortuito que la actual epidemia se pareciera más al resfriado común o a la gripe que a cualquier otra cosa. Sin embargo, era una enfermedad. Originalmente, Canglong había sido destinado a acompañar a Xunyu al Encuentro de los Superiores y a observar la batalla, pero estaba claro que no estaba en condiciones de hacerlo. Lo mismo se aplicaba a la primera princesa del reino, que también había sucumbido a la Epidemia.

“Oh querido… umm… Su Alteza, ¿debería cambiar la bolsa de hielo?” preguntó la mujer con inquietud. “¿O quiere una manzana?”

La preocupación de Meihai por la condición del príncipe de su país era innecesariamente excesiva.

“Embajadora, ha cambiado la bolsa de hielo cinco veces en la última hora. Y acabo de pelar una manZana para él”, dijo Xunyu. “Oh sI, la reina de este país también está enferma, ¿verDad? Esa es la razón por la que el negocio de Cang fue propuesto, ¿no?

“¡M-Maestro Xunyu!” la embajadora protestó. “¡No es la reina, sino la primera princesa!”

“…Lo que sea. Ella está actuando como una reina, de todas foRmas.”

“¡No lo es! ¡Hay muchas diferencias en un entorno diplomático! ¡Primero que todo…!” Meihai comenzó a discutir con – o simplemente a dar charlas- Xunyu. Aunque la hacía parecer bastante infantil, era miembro de una familia distinguida y tenía muchas habilidades diplomáticas que la hacían sobresalir como embajadora.

Algunos podrían haber argumentado que ese comportamiento no era propio en presencia del príncipe de su país; sin embargo…

“Hee hee. Nunca cambias, Mei”, dijo Canglong antes de volver a toser, claramente sin importarle su comportamiento inapropiado.

Aunque le habló de una manera muy casual, Meihai definitivamente no estaba en una posición lo suficientemente respetable como para que el príncipe la tratara así. La razón por la que lo hizo fue porque la madre de Meihai era la madre adoptiva de Cang, convirtiéndolos en hermanos adoptivos. Eso significaba que los únicos en la habitación eran los que estaban cerca de Cang. Los otros chambelanes y oficiales estaban en una parte diferente de la casa de huéspedes.

“Maestro Xunyu”, dijo Cang y tosió. “¿No deberías ir a Gideon ahora…?”

Estaba mirando el reloj que estaba colgado en la habitación. El evento comenzaría en unas tres horas. Normalmente, esa cantidad de tiempo era demasiado pequeña para cubrir la distancia a Gideon, lo que normalmente tomaba todo un día y una noche. Sin embargo, todos en la sala sabían que no sería un problema.

“¿Vas a ser bIen?” preguntó Xunyu.

“No tienes que preocuparte”, dijo Cang. “Es verdad que no estoy en mi mejor momento, pero estoy seguro de que puedo arreglármelas”

“No seas estúPido. Estarías exageRando… dame tu mAno”

Cang hizo lo que le dijo y Xunyu le dio una gema— una joya para ser preciso.

“¿Maestro Xunyu?” preguntó.

“Es una joya de repuesto. Una de las que no planeo usar en este combate”

“¿Estás seguro de que no lo harás?” preguntó el príncipe.

“Los duelos sólo te permiten usar los que no exceden tu caPacidad. TómaLo”, dijo Xunyu e hizo que Cang cerrara su mano alrededor de la Joya. Aunque se hizo con las garras como espada del jiangshi, la acción fue extrañamente suave, y no le hizo ni un solo rasguño al príncipe.

“Entonces lo tomaré, Maestro Xunyu” dijo Cang.

“BiEn”, el excéntrico asintió en respuesta.

Después de ese intercambio, Xunyu fue a la ventana. Después de abrirla hábilmente con esas garras como espadas, el Jiangshi hizo que chocaran.

El agudo y metálico sonido resultante hizo que uno de los chambelanes de Cang entrase corriendo en la habitación.

“¡Su Alteza! ¡Maestro Xunyu! ¿Qué pasa?” preguntó uno de ellos.

“Después de que nos vaYamos, cierra la venTana”

“¿Disculpa?”

Ignorando al desconcertado chambelán, Xunyu extendió un brazo a un lado – haciendo que alcance más de cinco metros de largo —e hizo que la garra metálica se envolviera alrededor de Meihai.

“¿Eh?” sonó una voz de confusión.

“Bueno, embaJadora, vaMos a Gideon”, dijo el jiangshi. “No te muerdas la lengua en El camino”

Entonces, el cuerpo de Xunyu se dobló…

“Umm, ¡Maestro Xunyu! No estoy listo todavía, así que— ¡AAAAAAaaaaahhhh!”

…Y ambos desaparecieron más allá de la ventana, dejando atrás sólo el eco del grito de Meihai.

Unos segundos más tarde, estaban en las paredes del distrito noble, tan lejos de la habitación de Cang que parecían hormigas.

“Adiós, Maestro Xunyu y Mei,” dijo el chico mientras levantaba la parte superior de su cuerpo de la cama y los despedía.

El chambelán no tenía palabras para lo que acababa de suceder, así que hizo lo que le dijeron y simplemente cerró la ventana.

Así, el Maestro Jiangshi Xunyu dejó la capital y se dirigió hacia Gideon.

◇◆◇

¿¿¿Gideon, la ciudad de los duelos???

La ciudad de Gideon estaba llena de emoción.

Siendo la ciudad más próspera del Reino de Altar, tal estado de ánimo no era algo nuevo aquí. Sin embargo, el entusiasmo que la había envuelto esta noche estaba a un nivel diferentes más que de costumbre.

La razón de ello era el hecho de que el evento que se celebraba en la arena central era simplemente así de grande.

Era un duelo entre Superiores, algo que nunca había ocurrido en ninguna ciudad de duelo en ningún lugar.

Se reunió gente de dentro y fuera de la ciudad e incluso de otros países, y todos estaban llenos de entusiasmo y expectativas para el evento. Parecía como si todo Gideon estuviera cayendo en un delirio de entusiasmo.

Sin embargo, la ciudad también incluía a alguien que no compartía nada de ese sentimiento.

Esa persona miraba a Gideon con ojos fríos, y no era una exageración. Después de todo, llevaba un traje de pingüino de Adélie. Esos ojos fríos y artificiales hacían difícil adivinar lo que la persona que estaba dentro estaba pensando.

Sin embargo, por la forma en que la persona se quejaba y sostenía su cabeza con la mano derecha, era evidente que no estaba en un estado de ánimo óptimo.

“Ohh chico… Ohhh hombre… Ohhhhhhhhh mierda…” Después de un momento de torsión, usó el Dispositivo Mágico Portátil de Comunicación en su otra mano para contactar con alguien.

Pasaron unos dos minutos antes de que alguien respondiera.

“Ayy allí, Su Excelencia”, el pingüino se quejó ociosamente a la persona del otro lado.

“Ha habido un cambio de planes. Uno de mis muchachos de la capital real se puso en contacto conmigo y, bueno… dijo que la primera princesa no vendrá”

La información de la que se quejaba despreocupadamente era un secreto que supuestamente sólo estaba disponible para unos pocos oficiales.

“Y cuando se lo dije a la gente de Su Majestad… bueno, sólo a ella, en realidad, ya que ella es su contacto y todo… ella en realidad dijo, ‘Entonces simplemente disfrutaremos de la lucha y de las vistas aquí'”, continuó. “Ohhhh hombre…”

El pingüino y la persona que había respondido a la llamada tenían un cierto plan. Ese plan se basaba en la participación de la primera princesa y la ayuda de otra persona.

“Bueno, sí, al ser ella la más fuerte del Imperio, su presencia cambia mucho. Ahora nos quedamos sin Joker”

El pingüino expresó sus quejas de una manera descaradamente triste. Pero por muy triste que fuese su tono, seguía sonriendo.

“Bueno, no será un problema. De todas formas, era demasiado para este plan. Aunque no tenga las cinco cartas, las otros cuatro son más que suficientes para el trabajo”

Siguió adelante:

“De mi clan, estoy yo, Veldorbell, y mi favorito. Luego están los traidores… sí, los que quieren cambiar de bando a Dryfe. Claro, no quieren ir a la cárcel, así que probablemente sólo lucharán contra los Maestros, pero eso es más que suficiente, honestamente. Los tians sin trabajos superiores no son una amenaza… oh no, definitivamente no estoy menospreciando las fuerzas del Imperio. Aun así, lo que tenemos es lo suficientemente bueno para un 90% de posibilidades de éxito”

La persona del otro lado parecía estar de acuerdo con las palabras del pingüino. Sin embargo…

“¿Quieres las posibilidades de éxito si hay un superior que conoce el plan? 50%.” El pingüino respondió a la pregunta de la persona sin dudarlo ni un momento.

“¡Ha ha ha!” “¿No será más bajo?” “preguntas” Dijo la persona dentro del traje y luego pone una leve sonrisa…

“¿Has olvidado con quién estás hablando?”

Habló con una voz amenazadora, llena de locura e incluso de sed de sangre.

“Así que sí, el objetivo del plan tendrá que ser cambiado, y tendré que hacer algunos otros ajustes, pero aun así seguiré adelante con ello. Sólo siéntate ahí y reza por mi éxito”

Con eso, terminó la llamada.

“No hay interrupciones de nuestro patrocinador, entonces. Supongo que la situación financiera no es la mejor, así que probablemente quiere que termine rápido. Esto significa que el fracaso del plan nos llevaría a hacerlo a la manera del mariscal de campo…” El hombre dentro del traje de pingüino se rio. “Pase lo que pase. Aunque no tengo ni idea de cómo procederían las cosas si apareciera alguien difícil. Entonces, ¿qué debería intentar? ¿hasta dónde debo llegar?”

Al imaginar lo que sucedería después, la expresión del hombre con traje cambió. Recordaba tanto a un niño inocente echando agua o insertando petardos en una colonia de hormigas, como a un adulto calculador y de cabeza fría considerando cómo podrían desarrollarse las cosas. Sin embargo, pronto recordó algo y reevaluó la situación.

Oh, pero cualquier persona difícil probablemente perdería ante él antes de que yo tuviera la oportunidad de intervenir. El pingüino recordó al Maestro que había traído a la ciudad. Era una persona que conocía muy bien, y un novato que había empezado Infinite Dendrogram no hace más de un mes. Aunque ser el Maestro de una Doncella lo hacía bastante especial, aún estaba lejos de ser un veterano.

Su Embryo es una carta comodín por derecho propio. Cualquiera que sea difícil y tenga un historial relevante está en desventaja. Honestamente, si la situación es correcta…

“…No me sorprendería que matara a todos los Maestros de Gideon por sí mismo” dijo el pingüino.

A pesar de que ese Maestro era un novato, el pingüino tenía una firme confianza en su poder, y los resultados que él traería.